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新發現1.3億年前駝背恐龍:背部突起似駝峰

來源:新浪科技       更新時間:2010-10-18 11:35:56
 

  據國外媒體報道,西班牙發現一種新的大型食肉恐龍化石,其身體結構與眾不同,背部長有一個尖尖的駝峰狀突起,腿部肌肉非常發達。刊登在最新一期《自然》雜志上的研究論文指出,這種“駝背”恐龍的發現為地球上一些最先出現的羽毛提供了證據。

  這種恐龍被稱之為“Concavenator corcovatus”(意為來自昆卡的駝背獵手),生活在1.3億年前,棲息地位于現在的西班牙昆卡。駝背龍的身長接近20英尺(約合6米),與體型巨大,身長甚至有可能超過雷克斯暴龍的食肉恐龍鯊齒龍(學名Carcharodontosaurus)之間存在血緣關系。

  這種新發現恐龍的怪異駝背在恐龍家族還是第一次見到。研究論文主執筆人弗朗西斯科·奧特加在接受“探索新聞”網站采訪時表示:“Concavenator其中一個獨特的特征就是臀區前部最后兩個椎骨特別長,背部的神經棘向外凸出,形成一個類似駝峰的結構,它的功能現在還是一個未知數。這種怪異的特征是在迄今發現的其他任何恐龍身上未曾見到的。”

  奧特加是馬德里遠程教育國立大學生物學小組研究員。他指出這種新恐龍身上還有另一個令人吃驚的特征。與其他很多鳥類一樣,駝背龍的前臂長有小凸起結構——羽莖瘤。羽莖瘤通常是羽毛生長的位置。他說:“一些體型較小,與鳥類血緣關系較近的恐龍也擁有這一特征,例如迅猛龍。令人感到吃驚的是,Concavenator這種體型4倍于迅猛龍并且太過原始而不可能長有羽毛的恐龍居然也長著這些小凸起。”

  奧特加認為,羽莖瘤的出現可能意味著這種大型西班牙恐龍可能同樣長有羽毛,又或者擁有某種屬于“鳥類羽毛原始階段”的皮膚結構。在對駝背龍的化石進行研究后,他與同事費爾南多·伊斯卡索和喬塞·桑茲得出了這些結論。駝背龍化石在鯊齒龍家族成員中保存最為完整,也是第一個能夠將恐龍與最早出現的羽毛聯系起來的證據。

  對于羽毛的最初功能,科學家一直爭論不休。一些理論認為,羽毛或者類似羽毛的結構有助于熱量控制或者與空氣動力學有關,用于提高動物的運動能力。奧特加指出,具體到駝背龍身上,羽毛似乎長在恐龍的前臂,說明羽毛的存在可能就是一種“展示功能”。此外,這些羽毛也可能擁有一些我們并不知道的功能。

  憑借尖尖的凸起和可能的羽毛,駝背龍在它們的棲息地——白堊紀早期西班牙中東部的沼澤地一定“大出風頭”。同樣與駝背龍生活在沼澤地的動物還包括其他恐龍、鳥類、龜類、蜥蜴、鱷魚、甲殼類以及其他很多動物。

  古生物學家最初認為鯊齒龍只生活在南部大陸,因為這種恐龍的化石絕大多數都在南美、非洲以及澳大利亞等地發現。但這項最新發現以及最近的其他一些發現說明,恐龍在歐洲和北部大陸(當時的勞亞古大陸)同樣分布廣泛。駝背龍是恐龍家族一個更為原始的成員,它們的身體結構與體型巨大的鯊齒龍等一些更為高級的恐龍之間存在差異。

  美國洛杉磯自然歷史博物館恐龍研究院院長路易斯·恰普在接受“探索新聞”網站采訪時表示: “這是一篇非常重要的研究論文,因為它提供了羽毛在獸腳亞目食肉恐龍——鳥類的祖先——中間的普遍程度超過此前預計的證據。此外,這項研究也表明長羽毛并不僅限于小型恐龍,也不一定覆蓋整個身體。這些化石為恐龍是鳥類祖先以及鳥類就是活恐龍的這些觀點提供了額外支持。”

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